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Le prix Nobel de chimie 2011 : entre chimie et mathématiques

Le prix Nobel 2011 récompense les travaux du chimiste Dan Shechtman sur les quasi-cristaux.

Article mis en ligne le 5 octobre 2011
dernière modification le 6 octobre 2011
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Le communiqué de presse de la fondation Nobel sur les travaux de Dan Shechtman raconte une belle histoire : la découverte par ce chimiste israélien travaillant sur son microscope électronique d’une structure cristalline « impossible » : au lieu que les molécules se répètent dans un alignement régulier, il n’y avait pas de périodicité dans les motifs qu’il observait.

Tout d’abord, personne n’y croyait, au point qu’on demanda à Schechtman de quitter son laboratoire !

Mais au contraire, il parvint à faire changer d’avis ses détracteurs, en mettant ainsi en évidence la présence de ce qu’on appelle maintenant les quasi-cristaux, dont la forme mathématique correspond à la notion de « structure quasi-périodique », ou encore « pavages de Penrose ».

Un des plus beaux aspects de cette histoire est que ces formes régulières mais apériodiques étaient connues des artistes arabes et persans : on les trouve toutes à l’Alhambra, en Espagne et au sanctuaire Darb-i Imam en Iran.

Comme bien souvent, on trouvera plusieurs articles sur ce sujet sur le site Images des mathématiques :

Et ne doutons pas qu’Images des mathématiques publiera bientôt d’autres articles sur ce sujet.

Autres ressources :

— l’article sur les pavages de Penrose dans Wikipedia (le lien est vers l’article en anglais, plus fiable que celui en français)

— le dossier sur le site académique de Bordeaux.



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